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Historia de la Química

 Una búsqueda de la pureza

La palabra “alquimia” nos trae a la mente una caldera llena de imágenes: brujas flotando sobre una cerveza hirviendo, o quizás hechiceros en laboratorios humeantes o bibliotecas abarrotadas. A pesar de estas connotaciones míticas y místicas, la práctica alquímica jugó un papel importante en la evolución de la ciencia moderna.

Históricamente, la alquimia se refiere tanto a la investigación de la naturaleza como a una disciplina filosófica y espiritual temprana que combinaba la química con el trabajo del metal. La alquimia también abarcaba física, medicina, astrología, misticismo, espiritualismo y arte. Los objetivos de la alquimia eran:

  • Encontrar el “elixir de la vida” (se pensaba que este elixir mágico traería riqueza, salud e inmortalidad).
  • Encontrar o hacer una sustancia llamada la “piedra del filósofo”, que cuando se calienta y se combina con la “base” (metales no preciosos como el cobre y el hierro) la convertiría en oro, que se cree que es la forma más alta y pura de materia;
  • Descubrir la relación de los seres humanos con el cosmos y utilizar esa comprensión para mejorar el espíritu humano.

La alquimia era científica, pero también una tradición espiritual. Algunos de sus practicantes tenían intenciones altruistas. Por ejemplo, si los alquimistas pudieran aprender el secreto de “purificar” los metales básicos en oro, podrían adquirir la habilidad de purificar el alma humana. Al mismo tiempo, la alquimia a menudo ha sido vista como un esquema de enriquecimiento rápido y muchos alquimistas como charlatanes y pretendientes. Pero muchos alquimistas eran de hecho practicantes serios cuyo trabajo ayudó a sentar las bases para la química y la medicina modernas.

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Química antigua

 

🧙‍♂️ La ciencia central

La alquimia comenzó como una búsqueda para conocer el mundo que nos rodea. Esa búsqueda del conocimiento requería una comprensión de los procesos químicos, y aunque la alquimia misma no sobreviviría a la Ilustración (la Edad de la Razón de los siglos XVII y XVIII), la búsqueda que comenzó continúa hoy en la química.

Para entender el campo de la química en constante evolución, que a veces se llama “la ciencia central” porque conecta a las ciencias naturales como la física, la geología y la biología, es fundamental comprender sus principios.

Los alquimistas contribuyeron a una increíble diversidad de lo que luego sería reconocido como industria química: metalurgia básica, metalurgia, metalurgia, producción de tintas, tintes, pinturas y cosméticos, curtición de cueros y la preparación de extractos y licores.

Fue un alquimista indio del siglo IV que describió por primera vez el proceso de producción de zinc por destilación, un alquimista alemán del siglo XVII que aisló el fósforo, y otro alquimista alemán del mismo período que desarrolló un material de porcelana que rompió el monopolio chino de siglos de antigüedad en una de las mercancías más valiosas del mundo. Estas contribuciones resultaron valiosas para las sociedades en las que vivían los alquimistas y para el avance de la civilización.

Pero los alquimistas a menudo no hacían distinción entre las cuestiones puramente químicas y los aspectos más místicos de su oficio. Carecían de un lenguaje común para sus conceptos y procesos. Tomaron prestados los términos y símbolos de la mitología bíblica y pagana, la astrología y otras arenas espirituales, haciendo que incluso la fórmula más simple se leyera como un hechizo o ritual mágico. Y aunque había técnicas de uso común, los alquimistas no compartían ninguna práctica científica estandarizada y establecida.

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La química nueva ciencia central

 

 Raíces en el mundo antiguo

Los orígenes de la alquimia son difíciles de encontrar.

En el Este, en la India y China, la alquimia comenzó antes de la Era Común (CE) con meditación y medicina diseñadas para purificar el espíritu y el cuerpo y así lograr la inmortalidad.

En Occidente, la alquimia probablemente evolucionó de la metalurgia egipcia ya en el cuarto milenio antes de Cristo. Las ideas de Aristóteles (384-322 a. C.), quien propuso que toda la materia estaba compuesta de los cuatro “elementos” – tierra, aire, fuego y agua – comenzaron a influir en las prácticas alquímicas cuando su estudiante Alejandro Magno (356-323 a. C.) estableció Alejandría como un centro de aprendizaje.

Algunos dicen que Alexander descubrió la famosa Tabla Esmeralda del dios griego Hermes, que se dice contiene el secreto de la piedra filosofal, y que construyó la Biblioteca de Alejandría específicamente para albergar textos alquímicos. Estos textos, sin embargo, fueron destruidos casi por completo en el siglo III, y poco después el Zosimus de Alejandría escribió lo que ahora son los libros más antiguos conocidos sobre alquimia, que enfatizan su misticismo más que sus aplicaciones médicas o prácticas.

Los árabes islámicos se apoderaron de Alejandría en el siglo VII d. C., y a medida que el centro de aprendizaje se trasladó a Damasco y a la recién fundada Bagdad, se tradujeron textos alquímicos del griego al árabe.

Una figura eminente en ese momento fue Jabir ibn Hayyan (721-815, aunque algunas fuentes dicen que nunca existió), quien se convirtió en alquimista real en Bagdad. Los escritos de Jabir fueron los primeros en mencionar compuestos tan importantes como el sublimato corrosivo (cloruro mercúrico), el óxido rojo de mercurio (óxido mercúrico) y el nitrato de plata. Al igual que Aristóteles, Jabir creía que los metales crecían en la Tierra, añadiendo a la teoría aristotélica la noción de que los metales se diferenciaban por la cantidad de mercurio y azufre que contenían. Por lo tanto, la fabricación de oro requería la purificación de estos ingredientes.

Los eruditos en Occidente primero aprendieron acerca de la alquimia en los siglos XII y XIII cuando copiaron y tradujeron textos árabes al latín. La ciencia medieval todavía estaba dominada por las ideas de Aristóteles.

 

👩‍🔬 La alquimia después de la Edad Media

Entre los alquimistas europeos más importantes se encontraba Paracelso (1493-1531), médico/cirujano viajero suizo y primer toxicólogo.

Paracelso creía que los órganos del cuerpo trabajaban alquímicamente, es decir, que su función era separar lo impuro de lo puro, y proponía que un equilibrio de tres sustancias controladoras (mercurio, azufre y sal), que él llamaba la “tria prima”, era necesario para mantener la salud. Paracelso trató la plaga y otras enfermedades con un enfoque alquímico que incluyó la administración de sales inorgánicas, minerales y metales.

Él creía que lo que él llamaba el “alkahest“, el supuesto solvente universal, era la piedra filosofal, pero no tenía ningún interés en la transmutación de los metales, escribiendo:”Muchos han dicho de la Alquimia, que es para hacer oro y plata. Para mí ese no es el objetivo, sino considerar sólo qué virtud y poder pueden tener las medicinas “.

En 1662, Robert Boyle (1627-1691) articuló la ley de Boyle, que establece que el volumen de un gas disminuye a medida que aumenta la presión sobre él, y viceversa. Por esta y otras contribuciones importantes a la investigación científica, Boyle es a veces llamado el padre de la química moderna, pero no era un científico en el sentido actual de la palabra. Más bien, él es lo que se llama un filósofo natural, alguien que estudió cuestiones fundamentales sobre la naturaleza y el universo físico antes del siglo XIX, cuando los avances dramáticos en la tecnología comenzaron a revolucionar nuestra comprensión y enfoque de estas cuestiones.

Boyle escribió dos artículos sobre la transmutación de los elementos, afirmando haber transformado el oro en mercurio por medio de “quicksilver“, cuyos ingredientes no reveló. Esto llamó la atención de Isaac Newton, otro entusiasta alquimista, quien, como Boyle, fue motivado en su investigación “por el bien que puede hacer en el mundo”. Los dos enviaron una correspondencia.

Para Boyle era fundamental su “hipótesis corpuscularia“. Según Boyle, toda la materia consistía en diferentes disposiciones de corpúsculos idénticos. Transformar cobre en oro parecía ser sólo una cuestión de reordenar el patrón de sus glóbulos en oro.

Boyle era un prolífico experimentador que llevaba cuentas meticulosas de sus fracasos y éxitos. Fue un pionero del análisis químico y el método científico, repitiendo sin cesar sus experimentos con ligeras variaciones para obtener mejores resultados y, inaudito entre los antiguos alquimistas, publicando siempre los métodos y detalles de su obra en términos claros y comprensibles.

 

👨‍🔬 Un nuevo marco

A finales del siglo XVIII, el campo de la química se había separado completamente de la alquimia tradicional, mientras que seguía centrándose en cuestiones relacionadas con la composición de la materia. La experimentación basada en el método científico, la publicación de los resultados de la investigación, la búsqueda de nuevos elementos y compuestos y su aplicación en medicina e industria beneficiosa para toda la humanidad, y otras preocupaciones que fueron abordadas por primera vez por los alquimistas desde hace muchos siglos, eran ahora el dominio de la ciencia moderna.

Entre los químicos post-alquimistas más significativos se encuentran el noble francés Antoine-Laurent Lavoisier (1743-1794) y el químico ruso Dimitri Mendeleev (1834-1907). En 1789, Lavoisier escribió el primer libro de texto de química comprensiva y, al igual que Robert Boyle, a menudo se le conoce como el padre de la química moderna.

Lavoisier estuvo de acuerdo con Boyle en que la teoría de los cuatro elementos de Aristóteles estaba equivocada, y en su libro de texto compiló una lista de elementos metálicos y no metálicos que apuntaría hacia la tabla periódica desarrollada por Mendeleev en 1869. Fue Mendeleev quien demostró que los elementos podían organizarse en una relación periódica -regular y recurrente- entre sí basada en sus pesos atómicos y quien creó una tabla periódica que podía predecir con precisión las propiedades de los elementos que aún no habían sido descubiertos.

 

 

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La nueva ciencia

 

 

 

Fuentes:

Historia de la Química
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